Een sportmassage kenmerkt zich doordat er verschillende handgrepen worden uitgevoerd op een ontbloot lichaamsdeel van een sporter met als doel om de conditie van het lichaamsdeel of sporter te verbeteren, de blessure die behandeld wordt te verhelpen of zo min mogelijk last van te hebben.

De handgrepen en massagetechnieken zorgen ervoor dat er prikkels optreden in het lichaam en deze brengen weer reacties op gang wat weer het herstel kan inleiden. Dit komt doordat het lichaam als eenheid werkt, dus stel er worden lichamelijke of geestelijke prikkels op uitgeoefend, dan reageert het lichaam hierop. Indien er een onbalans ontstaat in het lichaam, door overbelasting kunnen er een aantal reacties ontstaan, zoals spierpijn, vermoeidheid, een minder goede doorbloeding, stijfheid en verhoogde spanning.Een sportmassage kan deze reacties wegnemen of verminderen.

Een sportmassage is dus in de eerste plaats gericht om sporters weer fit te krijgen, maar kan ook ontspannend werken. Daarom is het ook geschikt voor niet sporters.